火星生命搜寻之旅

译者: 魏咩也 | 发布: | 发布时间:2013-07-14,星期日 | 阅读:1,633
原文:A Good, Clean Hunt for Life on Mars : The New Yorker
原作者:MICHAEL LEMONICK

两部火星车,机遇号与好奇号,正在曾一度温暖与湿润到足以维持生命的火星表面上寻找生命迹象。火星勘测轨道飞行器则在它们的头顶拍摄这个星球表面的高分辨率照片。在这些机器被发射到太空之前,它们被小心翼翼地重复用酒精溶液擦拭过,它们的部分零件被加热到至少110摄氏度。这些都是为了确保这个星球不被来自地球的细菌污染。因为如果在另一个世界存在着某种微生物的话,你绝不希望在那个地方散布地球微生物-你可不希望发现的外星生命其实一点都不外星。

不过,根据康奈尔大学天文学家阿尔贝托·法恩的理论,给发送到火星上的探测器消毒既浪费时间又浪费金钱。曾参与机遇号与好奇号工作的阿尔贝托与合著者德克·舒尔茨-马库克在发表于《自然地球科学》杂志上的一篇文章中声称地球上的细菌无法在火星上存活–即使能够,它们也已经在火星上存活了数百万年。

不管火星表面在数十亿年前适合居住与否——越来越多的证据给出了肯定的回答——现在的它都要比地球上最干燥的沙漠还要干。绝大部分能够吸收热气的大气在很久已经已经散发到太空中,而且由于火星没有磁场,它的表面一直在受宇宙射线的冲击。“我们推断,”法恩与舒尔茨写道,“如果地球生命无法在火星上繁荣,那就不必担心地球微生物会对火星造成污染。”

我们知道火星在遭受小行星撞击后,大块的火星碎片从其表面剥落。它们中的部分变成陨石穿过太空最终落到了地球上。1996年,美国国家航空航天局科学家曾宣称他们在某块陨石上发现了包含了火星人细菌的化石。这个宣明之后被驳倒,但人们普遍认为如果存在着某种活动的细菌的话,它们能在太空之旅中存活。

而且大块的地球碎片也很可能冲击到太空并落到火星上。我们都知道细菌已经在地球上存活了至少38亿年,那么它们也很有可能曾搭过顺风车。如果地球细菌曾在火星适合居住时来到火星,那么它们就有可能兴盛。而在条件变得更为困难的时候,它们也有可能转变适应那个更为艰巨的环境。那样的话,法恩与舒尔茨声称,既然它们已经存在,那试图避免污染火星没有一点意义。他们写道:“我们无法看到我们的火星探索项目将会对火星生物圈造成任何实质影响。”

尽管如此,美国国家航空航天局的星球保护官员凯瑟琳·康利已经准备在《地球自然科学》上与合著者发表正式反驳。在一个电子邮件对话中,她表示,在原则上地球细菌有可能已经迁移到火星上。但是,她写道,“如果火星上的微生物与我们有关,它们在很久已经到达那里,并且引起了某些具备资格的科学家的兴趣的话,那么星球保护则显得更为重要——就像分辨表兄弟比分辨邻居更为困难。”

法恩同意对专门用来搜寻生命迹象而设计的任务——此类任务目前并不存在——“进行某种程度的消毒,因为我们不希望得到关于火星生命存在的错误信息。如果我们在火星上发现了生命,我们需要确保我们发现的生命没有搭上我们的宇宙飞船。”

这个对话引发了另一种可能:“一块岩石从火星达到地球要比从地球达到火星更为容易。因为火星的重力系数更低,而且对向着太阳前进,即从火星到地球的方向也更容易。

因此,星球科学家认为地球生命并非发源于火星这一说法完全立不住脚。虽然目前没有具体的证据,但理论上,在数十亿年前开始分裂并进化为多细胞生物,最终进化为人类的细菌很有可能来自外星。由天文学家乔瓦尼·夏帕瑞丽与帕尔西瓦·洛威尔在19世纪末发起的寻找火星人活动,在某种意义上来说,也许只是在浪费时间。火星人也许一直都在地球上。

翻译:@魏咩也BeSerious



 

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