生物的灭绝:虽然小,但致命

译者: 德阿卑之尘 | 发布: | 发布时间:2013-07-29,星期一 | 阅读:1,449
原文:Mass extinctions: Small but deadly

在历史上最大的一次生物灭绝也许就是由于一块太空坠落的陨石造成的气候改变所导致的

像每个学龄儿童知道的那样,当一块外太空的陨石坠落在现属墨西哥南部的时候,恐龙一下子就被灭绝了。这发生在6千6百万年前,白垩纪的末期。而博学的那些学童们还知道这次生物的灭绝既不是唯一一次也不是最大的一次。地质纪录描绘了自5亿4千1百万年前寒武纪的初期,复杂生物开始出现后的另4次生物灭绝。

但这些聪明的学童和其他人都不知道的一点是,是否这几次灭绝都有着相似的原因。但是不断发现的证据显示,在2亿5千2百3十万年前二叠纪末期的那次最大规模的生物灭绝确实是由一次撞击引起的。然后,根据西澳大学Eric Tohver的说法,虽然触发原因相同,细节却是大不一样。

当恐龙灭绝的时候,地球上超过70%的其他生物种类也一起消失了。而二叠纪末期的那次,灭绝的种类数量则是超过了80%。而就像白垩纪这次灭绝使得一个至今仍定义模糊的叫做哺乳动物的生物种群(最终这里面也包括了被生物学家叫做智人的物种)发展起来,二叠纪的那次灭绝也让爬行动物——其中一支演化成霸王龙、梁龙和其他这些从童年就很熟悉的名称——蓬勃发展。

二叠纪这次灭绝是由于撞击导致的这种想法也存在了有些时日了。像二叠纪的末期,白垩纪的末期,大型的火山喷发已经持续了数百上千年。这可能削弱了生态系统,导致他们无法承受一次外部的冲击。但是两次灭绝的突然性显示了这场”淘汰赛”是由其他事物发起的。而根据在南极洲岩石中所发现的白垩纪时期的陨石碎片显示,这个事物就是一颗小行星或是一颗彗星。这个故事唯一所缺少的,就是一个合适的陨石坑。

破碎的地狱!

去年Tohver博士和他的同事们认为他们已经找到了这个陨石坑。他们重新测算了跨越巴西马托格罗索州和戈亚斯州边界的Araguainha陨石坑的年龄,定为2亿5千4百7十万年,误差为2百5十万年。之前的估算认为Araguainha要比灭绝时期晚1千万年,不过Tohver博士将其放在地质学可以接受的范围内,因为关于灭绝时期的估算也有2十万年的误差。

这一切都很好,除了大部分人认为Araguainha太小不足以成为首要原因。Araguainha陨石坑方圆将近4万公里。而同是恐龙时代墨西哥的希克苏鲁伯陨石坑,直径可达18万公里,这个陨石坑也更能与那次印度洋的大撞击相比。(这可能是由于一颗与太阳近距离撞击的彗星导致的)

但 Tohver博士对于这种批评做出了回答。他最近发表在《古地理学、古气候学、古生态学》的论文描绘了Araguainha所在区域的那块陨石。

在大量的地质学调查后,他和他的团队发现这块陨石相当多的碎片都是油页岩。陨石坑内的碳氢化合物都肯定被液化了。更有趣的是,调查者认为这次撞击在上百公里内引发了数千次9.9级以上的地震(这比现代地震学家所记录的级数最高的地震明显更有破坏力)。实际上这是有史以来最大的一次压裂操作,从破裂的陨石中释放出大量的石油和天然气。

Tohver博士认为这将使得大量甲烷释放到大气中。既然甲烷是一种强力的温室气体,这次释放将立刻导致全球的变暖,使得东西都太烫不适合地球生命。二叠纪的生物灭绝就这样被解释了。

当然,这种情况是否真的发生过还需要更多的挖掘。即便现在,还有人认为希克苏鲁伯陨石坑的产生是一个巧合,而导致恐龙的灭绝实际是火山的效果,所以 Tohver博士必须要努力的工作来说服这些怀疑者。如果他做到了,那么他就证明了他自己是一名伟大的地质勘探者,因为他解决了古生物学上的最大疑团之一。



 

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